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Marte, agua a la vista

El hallazgo de agua en un lugar distinto a nuestro planeta refuerza las esperanzas de encontrar vida extraterrestre o por lo menos de conocer que en otro cuerpo se presentaron condiciones semejantes a las de la Tierra, que podrían haber propiciado el surgimiento de vida muy parecida a la que conocemos.


René Anaya / Revista Siempre!

Por esta razón, el anuncio de la NASA que confirma la presencia de agua en Marte debería haber ocupado más tiempo y espacio en los medios electrónicos e impresos, pero no fue así.
 

Un proyecto que hace agua
 

Es cierto que los problemas locales o cotidianos, como el alza de precios, la discusión de la reforma energética o la escalada de violencia, son asuntos que nos afectan cercana y directamente, pero eso no debería distraernos de los trascendentales descubrimientos que a miles de kilómetros se realizan gracias a la tecnología creada por el cerebro humano.

Por ejemplo, Peter Smith, investigador principal de la misión, afirmó que “Marte nos está dando algunas sorpresas”, en referencia al comportamiento diferente del material marciano, que ha dado nuevas pistas sobre el planeta y que, probablemente, contribuirá a entender mejor su evolución. Claro que hasta ahora lo más trascendental de esta misión ha sido el hallazgo de agua.

La sonda espacial exploradora Phoenix, que descendió el pasado 25 de mayo en un sector del polo norte marciano, logró por fin encontrar agua, con lo que cumplió con uno de los objetivos de esa misión, que ha costado más de 420 millones de dólares.

El brazo robótico de la sonda, después de una serie de contratiempos, perforó el suelo marciano hasta una profundidad de cinco centímetros, donde se topó con una capa dura de material congelado. El brazo logró extraer una pequeña muestra que estuvo expuesta durante dos días al ambiente marciano, por lo que el agua que contenía comenzó a evaporarse, lo que facilitó la observación, según refirió la NASA en un comunicado. Esa muestra se depositó en un instrumento en el que se identifican vapores de agua, por lo que se pudo tener la certeza de que hay agua en Marte.

“Ahora con Phoenix tenemos este laboratorio local, que tiene los instrumentos para realmente detectar el agua en el lugar mismo y no está sujeto a interpretación”, consideró el doctor Mario Acuña, astrofísico de la NASA.

Asimismo, William Boynton, científico del analizador termal de la sonda en la Universidad de Arizona y director científico de la misión, señaló que esta es la primera vez en que se demuestra sin lugar a dudas la presencia de agua en el planeta. “Esta es la primera vez que el agua marciana es tocada y probada”, aseguró.
 

La “prueba”


Efectivamente, en anteriores misiones al planeta rojo ya se habían encontrado evidencias de que había agua en Marte, pero no se había “probado”. En 2006, la sonda de Reconocimiento Orbital de Marte detectó que debajo de su superficie había existido agua en cantidades importantes, según ha referido el astrofísico Acuña.

Este mismo investigador refirió a la BBC que “la misión europea Mars Express utilizó varios métodos, incluyendo el lanzamiento de ondas que permitieron deducir la existencia de probablemente mucha agua tanto en el interior del planeta como en la superficie”.

Por su parte, William Boynton ha referido que “hemos visto la evidencia de esta agua congelada en anteriores observaciones hechas por la misión Mars Odyssey y en la desaparición de trozos observados por Phoenix en junio”, pero nunca se había tenido la certeza de observar el agua.

El siguiente paso en el análisis del suelo marciano es la búsqueda de material orgánico, para lo cual se analizarán todos los datos durante tres o cuatro semanas.

“El hecho de que existe agua en Marte resuelve uno de los desafíos que teníamos. Ahora, saber si existieron bacterias o elementos biológicos es un salto muy grande”, ha considerado el doctor Acuña.
De acuerdo con los datos que se tienen sobre el planeta, es poco probable que exista vida como la conocemos, pues no se cuenta con una atmósfera propicia; la radiación ultravioleta destruiría la vida en la superficie; las temperaturas extremas tampoco son favorables a elementos biológicos.

Sin embargo, como ha referido Acuña: “La idea siempre ha sido buscar el agua en Marte, porque tiene un significado muy importante si vamos a encontrar vida o si ha existido vida en otros planetas”.

Por lo pronto, ya se ha confirmado que el agua, compuesto clave para la vida terrestre, también puede encontrarse en otros cuerpos.
 

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